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TENNIS

Das bleibende Erbe
von Arthur Ashe

JULY 2020

Wir betrachten das ewige Vermächtnis von Arthur Ashe und wie er Tennis als mächtigen Katalysator für Veränderungen einsetzte.

Wir schreiben das Jahr 1975. Ein kühler, ruhiger und gesammelter Arthur Ashe betritt den Hof von Wimbledon. Er zieht seine "USA"-bestickte Trainingsjacke aus und enthüllt ein weißes Polohemd mit einem riesigen blauen Kragen im Stil der 70er Jahre und knappe weiße Tennisshorts (sein Markenzeichen). Für jemanden, der kurz vor dem größten Spiel seiner Karriere steht, sieht er unglaublich gelassen aus. Aber das ist Ashe - völlig unerschütterlich. Sein Gegner ist sein amerikanischer Landsmann Jimmy Connors, und sie stehen kurz davor, um den Titel des Wimbledon-Champions im Herren-Einzel zu kämpfen.

Dies war nicht ihre erste Begegnung auf dem Platz; nur zwei Jahre zuvor hatte Ashe bei den South African Open in zwei aufeinander folgenden Endspielen gegen Connors verloren. Doch dieses Mal war es anders. Ashe hatte einen unerwarteten Spielplan im Ärmel. Man sieht, es ging nicht nur um die physische Leistung von Ashe, sondern auch um die mentale Agilität. Und Ashe war agiler als die meisten anderen. In diesem Spiel waren seine Schläge weich und kalkuliert und mit geschmeidigen Rückhandschlägen konnte er den Platz öffnen, was sein Gegner nicht kommen sah.

Nur eine Woche vor seinem 32. Geburtstag wurde Ashe der Titel verliehen, auf den er seine ganze Karriere hingearbeitet hatte. Er war nicht nur der offizielle Wimbledon-Champion, sondern auch der erste Schwarze, dem dieser Titel verliehen wurde. Eine bedeutsame Leistung in beiden Bereichen.

Der Sieg von Ashe war so ruhig wie sein Auftritt und er feierte mit einer einzigen geballten Faust in der Luft. Ein starkes Symbol für einen Mann, der seine gesamte bisherige Karriere damit verbracht hatte, für Rassengleichheit zu kämpfen.

Arthur Ashe wuchs in Richmond, Virginia, auf, wo die Rassentrennung nach dem Zweiten Weltkrieg in Amerika immer noch einen großen Teil des Lebens ausmachte. Schulen, Busse, Parks und Spielplätze waren alle getrennt, wobei die Regeln brutal durchgesetzt wurden.

Ashe war schüchtern als er aufwuchs und wurde von seinen beschützenden Eltern, die nur zu gut wussten mit welchen Schwierigkeiten er als Afroamerikaner konfrontiert sein würde, aufgefordert sich aus Schwierigkeiten herauszuhalten. Er ging zu den öffentlichen Tennisplätzen vor Ort - nur 20 Meter von seinem Familienhaus entfernt - um sich zu beschäftigen und das Spiel zu lernen. Hier nahm er zum ersten Mal einen Schläger in die Hand und entdeckte seine Leidenschaft für das Tennisspiel. 

Im Alter von nur 12 Jahren nahm Ashe am Richmond City Tournament im Byrd Park teil und sah sich auf dem Tennisplatz zum ersten Mal mit Diskriminierung konfrontiert. Der abgetrennte Park war für schwarze Kinder nicht zugänglich, egal wie gut sie im Tennis waren und dem jungen Arthur Ashe wurde der Zutritt verweigert.

Es braucht eine besondere Art Mensch, um im Angesicht der Unterdrückung standhaft zu bleiben. Aber genau das hat Ashe getan. Die ruhige Geduld, die ihm seine Eltern beigebracht hatten, wurde später durch seinen Tennis-Mentor Dr. Robert Walter Johnson verstärkt. Bekannt als Pate des schwarzen Tennis, war Johnson ein Verfechter der Überwindung von Rassenhürden im Sport und war nur allzu vertraut mit den Problemen des Systems. Johnson lehrte seine Schüler, auf dem Platz höflich und ruhig zu bleiben, egal wie ungerecht sie behandelt wurden. Seiner Ansicht nach bestand die einzige Möglichkeit für einen Schwarzen, in einem Sport wie Tennis Erfolg zu haben, darin, sich mit absoluter Gelassenheit zu verhalten. Es war dieser Rat, der Ashe durch die anstrengenden Autofahrten brachte, wenn er nicht in Hotels übernachten durfte und durch die unzähligen Male, in denen ihm wegen seiner Hautfarbe ein Einreisevisum verweigert wurde. Er nahm alles in Kauf und konzentrierte sich still und leise auf das Endziel.

Es war diese unermüdliche Beharrlichkeit, die Ashe 1963 zum Davis Cup, zu einem Stipendium für die UCLA und fünf Jahre später zu seinem ersten Grand Slam-Titel bei den U.S. Open brachte. Während er sich in den Tennis Ranglisten nach oben arbeitete, gewann Ashe die Unterstützung von anderen Tennis Champions. Er erhielt sogar ein weißes Polohemd von Fred Perry mit den obligatorischen Initialen unter dem Lorbeerkranz; ein leises Zeichen der Anerkennung von einem anderen Mann, der nicht immer in der privilegierten Welt des Tennis akzeptiert wurde.

Aber jetzt, da er den Fuß in der Tür hatte, war Ashe begierig darauf, Tennis als Katalysator für Veränderungen zu nutzen und - mit der gleichen Gelassenheit, die er immer an den Tag gelegt hatte - für das zu kämpfen, woran er glaubte. Sein erster Schritt war, mehr Kindern Tennis näher zu bringen - Kindern, die wie er selbst aufwuchsen und so rief Ashe eine aufregende neue Initiative ins Leben. Mit seinem Motto "Tennis für alle" im Mittelpunkt wurde das Programm zunächst in lokale Gemeinden in benachteiligten Gebieten gebracht, in denen es an außerschulischen Aktivitäten mangelte. Ashe als Vorsitzenden zu haben, war ein mächtiges Werkzeug und ein wichtiger erster Schritt in seinem Eintreten für Veränderungen.

Zurück auf dem Platz kämpfte Ashe für Gerechtigkeit innerhalb des höheren Establishments und wurde Vorstandsmitglied der neu gegründeten Vereinigung von Tennisprofis (der Spielergewerkschaft). In den frühen 70er Jahren gab es sehr strenge Regeln darüber, wer am Wimbledon-Turnier teilnehmen durfte, was einigen aufstrebenden internationalen Spielern die Teilnahme unmöglich machte. Was die ATP wollte, war einfach: mehr Rechte für die Spieler; weniger Kontrolle für das Establishment. 1973, mit Ashe an der Spitze, übernahm die ATP das Tennis-Establishment mit einem Spielerstreik. In jenem Jahr traten 81 der männlichen Spieler nicht an, darunter der Wimbledon-Meister des Vorjahres, Stan Smith. Ihre Bemühungen waren triumphal und nur zwei Sommer später kehrte Ashe nach Wimbledon zurück, um der Champion im Herren-Einzel zu werden. In einem feierlichen Interview bekennt er sich besonnen zu seinem Sieg: "Ich weiß wie es ist, wenn auf einen getreten wird. Ich weiß wie es ist, wenn ein schwarzer Held im Angesicht von Widrigkeiten gut abschneidet".

Nach seiner unvergesslichen Leistung in Wimbledon wurde Ashe's Karriere nach einem Herzinfarkt mit nur 36 Jahren abgebrochen. Er wurde der nicht spielende Kapitän des amerikanischen Davis Cup-Teams und ein früher Mentor für den jungen John McEnroe. Ashe's beruhigendes Auftreten wirkte als eine Art Gegengift für McEnroe's berüchtigte Ausbrüche auf dem Platz. Unter seiner Leitung gewannen die U.S.-Teams zwei Jahre hintereinander den Pokal, bis er für eine zweite Operation an seinem Herzen eingeliefert wurde.

Tragischerweise erkrankte Ashe während dieser zweiten Operation an AIDS und mit der gleichen stählernen Entschlossenheit, mit der er auf dem Platz kämpfte, setzte er seinen Kampf fort. 1992 wurde die ‚Arthur Ashe Foundation for the Defeat of AIDS‘ gegründet, die das Bewusstsein für die lebenswichtigen Mittel der Betroffenen schärfte. In vielerlei Hinsicht ein Vorbild, ließ Ashe es möglich erscheinen, AIDS zu haben und weiterhin ein normales Leben zu führen. Bis zu seinem Tod im Jahr 1993 war er auf Demonstrationen und Wohltätigkeitsveranstaltungen zu sehen.

Heute setzt sich das Vermächtnis von Arthur Ashe fort - durch das posthum betitelte Arthur Ashe-Stadion, in den bewegenden Worten seiner Autobiografie und natürlich durch seine unermüdliche Arbeit im Kampf für Gleichberechtigung. In Richmond, Virginia, wo er aufgewachsen ist, steht eine Statue von Arthur Ashe stolz an der Monument Avenue. In der einen Hand hält Ashe einen Schläger, in der anderen Hand ein Buch. Ein kraftvolles Symbol für seine Errungenschaften auf und neben dem Platz.